Memoria a corto plazo: ¿Cómo funciona?


La memoria es una función del cerebro y a la misma vez un proceso cognitivo que nos permite codificar, almacenar y posteriormente recuperar la información o las vivencias. Es el resultado de conexiones sinápticas entre neuronas que, a lo largo del tiempo, van creando una serie de redes neuronales, que son las que permiten mantener los recuerdos relativamente estables a lo largo del tiempo. 

Existen diferentes tipos de memoria, una de las clasificaciones más utilizadas se refiere a su alcance temporal, de manera que existe la memoria a corto plazo, mediano plazo y largo plazo. 

¿Qué es la memoria a corto plazo? 


La memoria a corto plazo, también denominada memoria operativa, es aquella que nos permite retener una cantidad limitada de información durante un periodo de tiempo relativamente breve. Este tipo de memoria se caracteriza por: 

- Capacidad limitada. Generalmente la información que almacenamos en la memoria a corto plazo se encuentra limitada a 7 elementos, con una variación de más o menos 2 items. De hecho, podríamos decir que nuestra memoria está encadenada al número siete. Por supuesto, hay personas que han desarrollado una memoria a corto plazo excepcional, pero son casos aislados. Esa capacidad para mantener la información en la memoria también depende de cuán significativa sea para nosotros. No es lo mismo recordar números fríos que palabras que tengan un significado o una resonancia emocional, por ejemplo. 

- Tiempo limitado. La memoria a corto plazo puede entenderse como una especie de almacén transitorio, tiene la función de almacenamiento a corto plazo. Guarda la información hasta que esta se almacene en la memoria a medio o largo plazo o hasta que la eliminemos por completo. Esto significa que la memoria a corto plazo también está limitada en el tiempo. Generalmente podemos retener esa información una media de 30 segundos, que es el tiempo que necesitamos para darle un sentido y valorar su importancia para decidir si la almacenamos o la borramos definitivamente. 

El funcionamiento de la memoria a corto plazo está sujeto a tres principios psicológicos: 

1. Efecto de primacía, hace referencia al hecho de que recordamos mejor las cosas que suceden inicialmente (ya sean los primeros ítems de una lista o las primeras palabras de una conversación). 

2. Efecto de recencia, se refiere a nuestra excelente memoria para los hechos o datos que se presentan al final de una lista o una situación, de manera que tendremos la tendencia a transferir a la memoria a largo plazo los datos primeros o últimos; obviando buena parte de los hechos o datos intermedios. 

3. Significación emocional, implica que si las informaciones intermedias tienen un elevado impacto emocional, estas adquirirán la primacía absoluta sobre cualquier otro tipo de información. Por eso, es común que en una conversación no recordemos nada más que las palabras que han tenido un profundo impacto afectivo. 

Funciones de la memoria a corto plazo 


La memoria a corto plazo cumple algunas funciones importantes: 

- Retención de la información por un periodo corto de tiempo 

- Apoyo al aprendizaje del nuevo conocimiento 

- Comprensión rápida del ambiente 

- Facilitación del proceso de solución de problemas 

Para entender qué es la memoria a corto plazo, basta pensar que es la que nos permite retener las palabras al inicio de una frase para concatenarlas con las últimas y poder entender su sentido. Una vez que captamos el sentido, no necesitamos retener más las palabras concretas y las borramos. 

El almacenamiento a corto plazo también es el que nos permite resolver problemas. Mientras buscamos la solución, nuestra memoria a corto plazo se encarga de mantener activas todas las variables y las posibles alternativas, para que podamos formarnos un cuadro más general de la situación que debemos afrontar. 

De hecho, la memoria a corto plazo ejerce una importante función operativa ya que coordina y organiza los flujos de información que son generados tanto por los estímulos externos como por nuestro sistema cognitivo. Precisamente por esta razón, algunos psicólogos prefieren referirse a la memoria a corto plazo como memoria de trabajo ya que sobre la misma se pueden resolver problemas y vamos integrando la información del medio con los datos que ya conocíamos. 

Por ejemplo, para poder entender este artículo, tu memoria a corto plazo ha entrado en funcionamiento de manera que te ayuda a retener la información inicial para que puedas darle un sentido en tu mente. Sin embargo, apenas cambies el foco de atención, ese contenido desaparecerá de tu memoria a corto plazo, si lo has entendido y se ha transferido adecuadamente a la memoria a largo plazo, lo memorizarás, de lo contrario, se perderá. 

La memoria a corto plazo no solo almacena, también transforma la información 


Para poder desarrollar estas funciones la memoria a corto plazo está conformada por varios subsistemas, los cuales fueron propuestos por Baddeley en el año 1990: 

- El sistema ejecutivo central que coordina los recursos del sistema y los distribuye por diferentes almacenes, según la función que se pretenda desarrollar. Así, el sistema ejecutivo central se encarga de las tareas activas de control sobre los almacenes de información. 

- El lazo articulatorio que se encarga del almacenamiento pasivo y el mantenimiento activo de la información verbal. El primer proceso hace que la información se pierda en un breve lapso de tiempo, mientras que el segundo (la repetición) permite refrescar la información temporal. Además, este subsistema se encarga de la transformación automática del lenguaje presentado de forma visual a su forma fonológica. 

- La agenda visoespacial que sería el almacén del sistema que trabaja con elementos de carácter visual o espacial. Su tarea consiste en guardar este tipo de información. 

Esto significa que la memoria a corto plazo es una especie de pequeño almacén donde no solo se retiene la información sino que también se transforma, de manera que podamos memorizarla adecuadamente. 

Las causas de la pérdida de memoria a corto plazo 


Cuando una persona experimenta pérdida de memoria a corto plazo, puede recordar incidentes de hace 20 años, pero los detalles que sucedieron hace 20 minutos son borrosos o han desaparecido por completo. La falta de memoria a corto plazo no solo implica que se reduce el tiempo sino también la cantidad de elementos que retenemos. 

Cuando sufrimos problemas de memoria a corto plazo, no solo nos volveremos más despistados sino que nuestra capacidad para resolver problemas o incluso entender se ve afectada ya que no podemos retener toda la información el tiempo suficiente como para entender. 

Los ictus, traumatismos craneoencefálicos, tumores cerebrales y enfermedades neurodegenerativas son las principales causas de la pérdida de memoria a corto plazo pero también existen otras causas más sorprendentes, como por ejemplo: 

- Estrés, ansiedad y depresión. El estrés crónico, la ansiedad y la depresión suelen provocar problemas de memoria a corto plazo ya que cambian el funcionamiento cerebral. 

- Deficiencias nutricionales. La falta de vitamina B12, la cual es esencial para la función nerviosa normal, puede provocar confusión e incluso demencia. 

- Problemas del sueño. Los problemas del sueño como el insomnio y la apnea pueden provocar una pérdida de memoria a corto plazo, lo cual está vinculado con la fatiga diurna y con la imposibilidad del cerebro de deshacerse de las sustancias de desecho de su metabolismo mientras dormimos. 

¿Cómo mejorar la memoria a corto plazo? 


La buena noticia es que puedes mejorar la memoria a corto plazo. Tenemos a nuestro favor una increíble plasticidad cerebral, lo cual significa que podemos fortalecer nuestras conexiones neuronales o crear nuevas conexiones continuamente. Cuanto más usemos nuestra memoria a corto plazo, más se fortalecerá y más eficientes serán esas conexiones, ampliando su capacidad. 

Para comenzar, es conveniente que dependas menos de los dispositivos electrónicos y las ayudas externas a la memoria. Intenta memorizar los números de teléfono y llevar tu agenda mentalmente. No olvides que el cerebro es un órgano y, como tal, necesita entrenamiento. Leer también te ayudará a mejorar la memoria a corto plazo pero en vez de realizar una lectura rápida, es mejor que leas con detenimiento y reflexiones. Así estarás reforzando la conexión entre la memoria de trabajo y la memoria a largo plazo. 

Otra sencilla actividad para la memoria a corto plazo consiste en realizar movimientos oculares horizontales, los cuales facilitan la activación y la interconexión de los dos hemisferios cerebrales. De hecho, un estudio realizado en la Universidad de Manchester descubrió que las personas que movían sus ojos hacia adelante y hacia atrás durante 30 segundos cada mañana mostraban una mejoría del 10% en su memoria de trabajo. 

La meditación también es un excelente ejercicio de memoria a corto plazo. Se ha comprobado que la meditación estimula la neurogénesis, sobre todo en el área del hipocampo, que desempeña un papel esencial en la memoria, Neurocientíficos de la Universidad de Pensilvania incluso han comprobado que la meditación estimula el flujo sanguíneo a nivel cerebral, lo cual conduce a una mejora en la memoria a corto plazo y las funciones cognitivas en sentido general, incluso en las personas que ya padecen demencia. 

También existen diferentes juegos que pueden estimular la memoria de trabajo. Tal es el caso de las palabras encadenadas, que ejercita nuestra memoria verbal, así como la velocidad de procesamiento y recuperación de información. Otro ejercicio para la memoria a corto plazo muy eficaz son los campos semánticos. Consiste en elegir una categoría, como las frutas, y cada persona debe decir el nombre de una. Cuando le toque a la siguiente, debe recordar todas las frutas que se han dicho y añadir una nueva.

No obstante, existen muchas otras estrategias para mejorar la memoria :)


Fuentes: 
Parker, A. et. Al. (2013) Effects of Saccadic Bilateral Eye Movements on Episodic and Semantic Autobiographical Memory Fluency. Front Hum Neurosci; 7: 630. 
Newberg, A. B. et. Al. (2010) Meditation effects on cognitive function and cerebral blood flow in subjects with memory loss: a preliminary study. J Alzheimers Dis; 20(2): 517-526. 
Baddeley, A.D. (1990) Human Memory. Theory and Practice. UK: Lawrence Erlbaum Associates.

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Jennifer Delgado Suárez

Jennifer Delgado Suárez

Psicóloga de profesión y por pasión dedicada a hilvanar palabras. Descubre mis libros

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7 opiniones... Comparte tus ideas

La SEP en Mexico atiborra de informacion a los estudiantes de nivel primaria, mi hija en tercer grado con tan solo 8 años tenia que aprender las funciones de un Diputado de Los tres poderes de un sindico municipal comoo? y si!, lo aprendio, a base de estudiar pero solo para el examen. preguntaselo ahora? ni se acuerda..

Amorgr,
Desgraciadamente aún tenemos muchos profesores que asumen un estilo educativo marcado por el escolasticismo donde prima la memorización. Algo que desde mi perspectiva es totalmente contraproducente.
Por fortuna nuestra memoria es sabia y todo aquello que no necesitamos, lo vamos eliminando. Como aquellas cosas que aprendimos en la escuela pero que no nos son útiles.
Evidentemente es más fácil "obligar" a los estudiantes a aprender los contenidos de memoria que esforzarse por hacer los contenidos significativos.
Te invito a que leas un artículo más relacionado con este tema: Analfabetos emocionales: ¿Un mal de la modernidad?

Hola le escribo porque ya hace mucho tiempo, desde que tengo memoria de hecho, he tenido problemas con recordar ciertas cosas que me pasan en el dia a dia, hay veces que se me olvidas dias enteros que no logro recordar bien que hice ni en que orden. He tratado de todo, que tratado de repetirmelo varias veces de decirme a mi misma: ok, esto es importante no lo ollvides, casi que trato de tomar una foto con mis ojos de algo para no recordarlo pero simplemente no me funciona absolutamente nada. He perdido y dejado botados contratos, escondido plata y no recuerdo en donde, mis llaves, mi billetera, mi cartera, mi maleta, mi celular. Gracias a dios tengo suerte y alguien lo ha encontrado por mi, pero yo no logro nisiquiera si me concentro acordarme de las cosas. Me han dicho que es por distraccion, porque no le doy importancia, etc, etc, pero no es nada de eso. Y de alguna rara manera, no tengo problemas en el estudio para nada, he creado mis propios metodos de estudio, escribiendo todo en un papel con puntos clave y de esa manera soy capaz de acordarme tambien al momento del examen. Soy una de las mejores graduadas de mi promocion del colegio, pero no soy capaz de acordarme de a quien le presto las cosas ni que hice ayer o la semana pasada. Lo unico que me sirve es tener papelitos por todooos lados pegados y recordatorios en mi celular. ya no aguanto mas es frustrante me paso metiendo en problemas y no lo hago aproposito =( ayudenme

Aislinn,
En la Psicopatología existe un trastorno denominado pérdida selectiva de la memoria en el cual la persona, generalmente como consecuencia de un daño cerebral, pierde la capacidad de recordar algunos aspectos específicos de su vida.
Se han descrito casos aislados de personas que mantienen su nivel de inteligencia y memoria pero que olvidan muchos aspectos relacionados con el conocimiento autobiográfico. No obstante, puntualizo que estos casos son muy raros.
No obstante, el diagnóstico más común es, como te han dicho anteriormente, la falta de concentración.
Debes conocer que nuestra memoria no funciona exactamente como un almacén sino que prioriza aquellas cosas que nos resultan más importantes y significativas. Por ejemplo, hay muchas personas que trabajan en contabilidad que pueden aprender informes larguísimos con números infinitos pero no pueden recordar dónde dejaron la llave del coche. ¿Por qué sucede esto? Sencillamente porque han dado preferencia al almacenaje de algunos datos sobre otros.
En ocasiones no basta con proponerse recordar algo porque nuestra memoria no se puede engañar tan fácilmente. Por ello, se necesita entrenar la memoria en un proceso que requiere tiempo y no es suficiente con presionarse diciéndose a sí mismo: "tengo que recordar esto o esto otro".
No obstante, si no crees que tu problema se deba a la falta de concentración o a que no has entrenado suficientemente tu memoria, te aconsejo que visites un especialista que te realizará las pruebas de memoria correspondientes brindándote un diagnóstico mucho más certero que te llevará a la solución que necesitas.
Suerte!

Tienes razón y te apoyo con la idea de que el aprendizaje significativo es funcional ya que con base en la experiencia aprendemos. cabe mencionar que la memoria es un dispositivo básico de aprendizaje, quizás algunos contenidos curriculares la requieran pero no todos, tal es el caso de la escritura, ya que nuestra memoria a largo plazo resguarda todos los datos y códigos de dicha habilidad. Saludos

soy profesora de educación primaria y tengo una alumna diagnosticada con memoria a corto plazo y me gustaría saber mas del tema para saber como apoyarla

Hola Yoameli,
Es extraño lo que me comentas porque hasta donde sé, la memoria a corto plazo no es un diagnóstico, todos la tenemos ya que, como explico en el artículo, nos ayuda a retener la información durante breves periodos de tiempo para después olvidarla o guardarla en la memoria a largo plazo.

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